Grýla non era direttamente legata al Natale fino al 17° secolo. A quel punto divenne la madre degli jólasveinar. La prima menzione del suo nome è la saga di Sverris scritta nel tardo 1100, dove l’autore titola una sezione Grýla e spiega che significa “Spauracchio”. Terry Gunnell ipotizza che l’usanza medievale di vestirsi come Grýla possa essere collegata ad altre tradizioni di visita natalizia come Julebukk o la Capra di Yule e che il suo nome possa significare “minaccia” o “minacciare”.

Ha la capacità di fiutare i bambini che si comportano male tutto l’anno. Durante il periodo natalizio, scende dalle montagne per cercare il suo pasto nelle città vicine.  Lascia la sua caverna e va a caccia di bambini.
Il suo piatto preferito è uno stufato di bambini birichini per i quali ha un appetito insaziabile. Secondo la leggenda, non c’è mai penuria di cibo per Grýla.

Secondo il folklore, Grýla è stata sposata tre volte. Si dice che il suo terzo marito Leppalúði viva con lei nella loro caverna nei campi di lava di Dimmuborgir, con il grosso gatto nero di Yule e i loro figli. Mentre il Natale si avvicina, Grýla parte alla ricerca di ragazzi e ragazze cattivi. La leggenda di Grýla è apparsa in molte storie, poesie, canzoni e opere teatrali in Islanda e a volte Grýla muore alla fine della storia.